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CONCIENCIA DIGITAL: Facebook compra a la red de mensajería WhatsApp

CONCIENCIA DIGITAL: Facebook compra a la red de mensajería WhatsApp

Feb 22, 2014

Por José Modesto Barros Romo —-

La compañía Facebook ha alcanzado este miércoles un “acuerdo definitivo” para comprar la empresa de mensajería instantánea WhatsApp por 19 mil millones de dólares en total.
La operación está formada por dos pagos: Un primer desembolso de 16 mil millones de dólares, de los cuales 4 mil millones de dólares serán en efectivo y los 12 mil millones de dólares restantes en acciones de la conocida red social. Pero, además, la compañía pretende realizar un segundo pago de otros 3 mil millones de dólares en acciones, en este caso acciones RSU (Restricted Stock Unit), una emisión futura similar a la de las opciones sobre acciones, destinada a los fundadores y empleados WhatsApp. Estas segundas participaciones se entregarán a lo largo de un período de cuatro años tras el cierre de la operación, que todavía debe recibir los permisos de las autoridades.

La compra de WhastApp por parte de Facebook es una nueva muestra de los esfuerzos de la red social fundada hace 10 años por Mark Zuckerberg para no quedarse atrás y sortear los vaticinios de los analistas, que advierten de una posible caída en las preferencias de la empresa a nivel mundial, la cual cuenta con más de mil 200 millones de usuarios. Desde hace un año se detecta una pérdida de interés entre la gente más joven, de ahí la compra de servicios que les gustan más, como Instagram hace dos años y ahora WhatsApp.

La compañía estadounidense, que se estrenó en Wall Street en 2012, tiene un valor en bolsa de 172 mil 886 millones de dólares. Aun así, los analistas miran con lupa cada uno de sus balances, y se preguntan si la red social será capaz de generar ingresos sostenibles. Ante ese continuo escrutinio, no es la primera vez que Facebook recurre a las compras para crecer: En 2012 adquirió otra aplicación estrella, Instagram, por mil millones de dólares.

Ahora con WhatsaApp el pago se convierte en el más alto de las últimas adquisiciones tecnológicas. Facebook ha pagado 42 dólares por cada usuario de la aplicación WhatsApp, mientras que en caso de Instagram el pago fue de 33 dólares. Recientemente, la japonesa Rakuten pagó por Viber tres dólares por usuario.

Con la adquisición de WhastApp, Facebook sube sus apuestas y espera aumentar su presencia en los dispositivos móviles, con los que pretende sostener su negocio. Los creadores del servicio de mensajería son Brian Acton y Jan Koum, dos antiguos trabajadores de Yahoo! WhatsApp tiene más de 450 millones de usuarios. 
Pese a que su sede está Silicon Valley (California), tiene, sin embargo, su mayor éxito está en Europa, ya que los estadounidenses prefieren otros servicios clásicos como Skype o (curiosamente) Facebook, su nuevo dueño.
La compañía de mensajería instantánea nació antes de la fiebre de los teléfonos inteligentes, como un servicio para suplir el alto costo de los mensajes de texto, los SMS, una de las grandes fuentes de ingresos de las telefónicas. Con la llegada de esta aplicación (y de sus competidores) las compañías de telecomunicaciones vieron cómo se esfumaba el negocio de los mensajes de pago.

“WhatsApp está en el camino de conectar a mil millones de personas. Los servicios que alcanzan ese hito son de increíble valor”, indicó Zuckerberg, quien ha destacado que esta nueva alianza permitirá “un mundo más abierto y conectado” y ha añadido: “WhatsApp complementará nuestros servicios de chat y mensajería para que podamos ofrecer nuevas herramientas a nuestra comunidad”.

Jan Koum, de WhatsApp, indicó por su parte en un comunicado que están “emocionados y honrados por poder ser socios de Zuckerberg y Facebook”, y por la posibilidad de llevar su producto “a todo el mundo”. El propio creador de Facebook ha ido a la sede de WhatsApp y ha conversado con los empleados de su nueva adquisición.

WhatsApp ha jugado deliberadamente con la informalidad, con un aire casual muy californiano. Han seguido una política de contratación muy medida, con una mayoría de ingenieros en su pequeña plantilla de 55 empleados y, desde noviembre de 2011, con un conocido hombre de finanzas en Silicon Valley, Neeraj Arora, de origen indio y formado en Google. El dólar anual que deben pagar quienes se descarguen la aplicación para su smartphone es la única fuente de ingresos del popular sistema de mensajes, que ya ha superado a Twitter por número de usuarios.

Los fundadores de la empresa aseguraban hace unos meses que ese dólar es suficiente para sostener su pequeña gran empresa, y a su medio centenar de empleados, que mantienen en pie una maquinaria para que cada día se envíen 10 mil millones de mensajes y reciba otros 17 mil millones.

El anuncio de compra generó rápidamente un gran revuelo en redes sociales, tanto en Twitter como en el propio Facebook, ante la idea de que las filosofías de ambas empresas no parecen encajar. Muchos dan por hecho que comenzarán a incluir publicidad para rentabilizar una compra tan abultada. 

En mayo de 2013 Acton y Koum renegaban de incluir anuncios o juegos en la aplicación. “No somos ni queremos ser una red social, ni una plataforma de juegos, ni un soporte publicitario”, dijeron. Falta saber si sus nuevos dueños están de acuerdo con esa estrategia, ya que Facebook ha hecho precisamente de la publicidad casi su única fuente de ingresos.

Mark Zuckerberg tuvo el detalle de personarse en la humilde y anónima oficina de WhatsApp para anunciar, en compañía de los fundadores, la compra delante de los empleados de la empresa de mensajería. Zuckerberg les dijo que era la compra tecnológica más cara de la historia.

Más datos sobre WhatsApp

Los fundadores: Brian Acton (Estados Unidos, 1972) y Jan Koum (Ucrania, 1976) son los creadores de WhatsApp. Se conocieron en Yahoo! La popular empresa de mensajería nació en 2009 y no tiene una oficina propia. Solo un espacio diáfano y salas de reuniones compartidas en el cuartel general de Speck, otra compañía, de fundas de Apple, en Mountain View (California). Tiene 55 empleados.

Los competidores: We Chat y Line son los servicios similares a WhatsApp que lideran en Asia. Desde Rusia les ha llegado un difícil competidor, Telegram, que asegura ser mucho más seguro y es gratis.

Amenazas: El mundo de la mensajería instantánea depende mucho de las masas y los usuarios son infieles. ICQ fue el primer sistema de mensajes de texto en la PC. Después llegó Messenger, de Microsoft. El siguiente paso lo dio Skype. Todos han sido superados por sus competidores. La supervivencia de WhatsApp dependerá de la capacidad para saber mantener a sus usuarios.

Compras: En enero Facebook compró Branch, un servicio para compartir enlaces con amigos, por 15 millones de dólares. Pocos días antes se había hecho con Little Eye Labs, de India, especializada en análisis de datos, por una cantidad entre 10 y 15 millones de dólares.

E-mail: barrosromo@gmail.com